Βρήκαμε ζωή στην τροπόσφαιρα. Αλλά για να δούμε…

ΣΤΗΝ ΤΡΟΠΟΣΦΑΙΡΑ! Σχεδόν είκοσι χιλιόμετρα πάνω από την επιφάνεια της Γης. Το λέει εδώ (εγώ έμαθα την είδηση από εδώ)

Το πρώτο πράγμα που σκέφτηκα όταν το διάβασα, ήταν αυτό το απόσπασμα του Cosmos, για τις πιθανές μορφές ζωής στην ατμόσφαιρα του Δία που είχε φανταστεί ο Καρλ Σέιγκαν:

Πάντως, είκοσι χιλιόμετρα, δεν είναι τόσο μακριά από το υπόλοιπο γήινο οικοσύστημα. Οι ερευνητές εξέτασαν το DNA των οργανισμών (έχουν DNA δηλαδή), και είναι σαφές πως στην καλύτερη περίπτωση πρόκειται για μορφές ζωής που εκ των υστέρων προσαρμόστηκαν σε μια ζωή στα σύνεφα, ενώ το πιθανότερο είναι να πρόκειται για οργανισμούς που απλά τους σηκώνει ο αέρας. Για την ακρίβεια, η μελέτη δηλώνει ξεκάθαρα:

Whether the microorganisms routinely inhabit this portion of the atmosphere – perhaps living on carbon compounds also found there – or whether they were simply lofted there from the Earth’s surface isn’t yet known. The finding is of interest to atmospheric scientists, because the microorganisms could play a role in forming ice that may impact weather and climate. Long-distance transport of the bacteria could also be of interest for disease transmission models.

Παρένθεση-ελαφρά-εκτός-θέματος-αλλά-χρήσιμη: Για σύγκριση, ο Φέλιξ Μπάουμγκαρτνερ πήδηξε από τη στρατόσφαιρα, 40 χιλιόμετρα από την επιφάνεια. Και είναι εδώ καλή ευκαιρία να γράψω ότι η ατμόσφαιρα τελειώνει “επισήμως” στα 600 χιλιόμετρα. ο ISS είναι σε τροχιά περίπου στα 350, ο MIR ήταν στα 400, και το Hubble είναι στα 600. Οι δορυφόροι του GPS όμως, είναι σε τροχιά στα 20.000 χιλιόμετρα (ολοκληρώνουν μια περιστροφή κάθε 12 ώρες), και οι τηλεπικοινωνιακοί δορυφόροι που αιωρούνται πάντα πάνω από το ίδιο σημείο της Γης καθώς αυτή περιστρέφεται, έχουν αυτή την ιδιότητα ακριβώς επειδή βρίσκονται σε τροχιά στα 35.000 χιλιόμετρα. Το φεγγάρι είναι πολύ πιο μακριά, στα 384.000 χιλιόμετρα -και γι’ αυτό κάνει ένα μήνα για να ολοκληρώσει μια περιστροφή.

Τέλος παρένθεσης, επιστροφή στα βακτήρια της τροπόσφαιρας, και πάμε να δούμε τα πιο χαρακτηριστικά σημεία του press release:

The researchers also saw strong evidence that the hurricanes had a significant impact on the distribution and dynamics of microorganism populations.

Αυτό είναι πολύ ενδιαφέρον. Για να δούμε παρακάτω.

The study showed that viable bacterial cells represented, on average, around 20 percent of the total particles detected in the size range of 0.25 to 1 microns in diameter. By at least one order of magnitude, bacteria outnumbered fungi in the samples, and the researchers detected 17 different bacteria taxa – including some that are capable of metabolizing the carbon compounds that are ubiquitous in the atmosphere – such as oxalic acid.

Οπότε είναι πολλές μορφές ζωής, βακτήρια, μύκητες, χαμός. Και είναι επίσης πιθανό να μπορούν όχι μόνο να επιβιώνουν στα 20 km, αλλά και να δραστηριοποιούνται κανονικά. Ακόμα δεν ξέρουμε, όμως.

The microorganisms likely reach the troposphere through the same processes that launch dust and sea salt skyward. “When sea spray is generated, it can carry bacteria because there are a lot of bacteria and organic materials on the surface of the ocean,” Nenes said.

For the future, the researchers would like to know if certain types of bacteria are more suited than others for surviving at these altitudes. The researchers also want to understand the role played by the microorganisms – and determine whether or not they are carrying on metabolic functions in the troposphere.

“For these organisms, perhaps, the conditions may not be that harsh,” said Konstantinidis. “I wouldn’t be surprised if there is active life and growth in clouds, but this is something we cannot say for sure now.”

Τελικά το πιο σημαντικό κομμάτι φαίνεται να συνοψίζεται στις τελευταίες δύο παραγράφους:

Other researchers have gathered biological samples from atop mountains or from snow samples, but gathering biological material from a jet aircraft required a novel experimental setup. The researchers also had to optimize protocols for extracting DNA from levels of biomass far lower than what they typically study in soils or lakes.

“We have demonstrated that our technique works, and that we can get some interesting information,” Nenes said. “A big fraction of the atmospheric particles that traditionally would have been expected to be dust or sea salt may actually be bacteria. At this point we are just seeing what’s up there, so this is just the beginning of what we hope to do.”

Σημειώνω και ότι στην ερευνητική ομάδα του πανεπιστημίου της Τζόρτζια περιλαμβάνονται δύο Έλληνες, οι οποίοι δουλεύουν με τη NASA.

Είναι λίγο κρίμα ότι η αναδημοσίευση της είδησης στο Gizmodo, αφήνει πάρα πολλές λεπτομέριες της μελέτης αδιευκρίνιστες. Θα είχα γράψει εντελώς διαφορετικό κείμενο αν δεν είχα ανατρέξει στην πηγή, γεμάτος ενθουσιασμό και χαρά (και βεβαιότητα) που βρήκαμε ολόκληρο οικοσύστημα εκεί πάνω, ανεξάρτητο από όσα συμβαίνουν στην επιφάνεια του πλανήτη. Πράγμα που θα ήταν εντελώς ανακριβές και λάθος, βεβαίως.

Θα ήταν καταπληκτικό πάντως να ανακαλύψουμε ότι όντως υπάρχει ανεξάρτητο οικοσύστημα στα σύννεφα. Μετά, θα μου φαίνεται ακόμα πιο απίθανο να μην έχει ζωή στην Ευρώπη, ή στον Τιτάνα. Και αν είναι τόσο γεμάτο ένα ηλιακό σύστημα, είναι δυνατόν να μην είναι τα περισσότερα;

Ας μη βιάζομαι όμως.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s